Qu’est-ce qu’une crypto-monnaie ?

Une crypto-monnaie est une monnaie numérique ou virtuelle qui est sécurisée par la cryptographie, ce qui la rend presque impossible à contrefaire ou à dépenser deux fois. De nombreuses crypto-monnaies sont des réseaux décentralisés basés sur la technologie blockchain, un grand livre distribué mis en œuvre par un réseau disparate d’ordinateurs. L’une des caractéristiques des crypto-monnaies est qu’elles ne sont généralement pas émises par une autorité centrale, ce qui les met théoriquement à l’abri de toute ingérence ou manipulation gouvernementale.

Comprendre les crypto-monnaies

Les crypto-monnaies sont des systèmes qui permettent des paiements sécurisés en ligne et qui sont libellés en termes de « jetons » virtuels, représentés par des entrées de grand livre internes au système. Le terme « crypto » fait référence aux différents algorithmes de chiffrement et aux techniques cryptographiques qui protègent ces entrées, comme le chiffrement à courbe elliptique, les paires de clés publiques-privées et les fonctions de hachage.

Types de crypto-monnaies

La première crypto-monnaie basée sur la blockchain était le bitcoin, qui reste encore la plus populaire et la plus précieuse. Aujourd’hui, il existe des milliers de crypto-monnaies alternatives aux fonctions et spécifications diverses. Certaines d’entre elles sont des clones ou des bifurcations du bitcoin, tandis que d’autres sont de nouvelles monnaies créées de toutes pièces.

[Lire: Qu’est-ce que le bitcoin]

Le bitcoin a été lancé en 2009 par un individu ou un groupe connu sous le pseudonyme de « Satoshi Nakamoto« . En novembre 2021, il y avait plus de 18,8 millions de bitcoins en circulation avec une capitalisation boursière totale d’environ 1,2 trillion de dollars, ce chiffre étant fréquemment mis à jour. Seuls 21 millions de bitcoins existeront jamais, ce qui permet d’éviter l’inflation et la manipulation.

Parmi les crypto-monnaies concurrentes nées du succès du bitcoin, appelées « altcoins« , figurent Solana, Litecoin, Ethereum, Cardano et EOS. En novembre 2021, la valeur globale de toutes les crypto-monnaies existantes dépassera les 2 400 milliards de dollars, le bitcoin représentant actuellement environ 42 % de la valeur totale.

Avantages et inconvénients des crypto-monnaies

Avantages
Les crypto-monnaies promettent de faciliter le transfert de fonds directement entre deux parties, sans avoir recours à un tiers de confiance comme une banque ou une société de cartes de crédit. Ces transferts sont au contraire sécurisés par l’utilisation de clés publiques et de clés privées et par différentes formes de systèmes d’incitation, comme la preuve de travail ou la preuve d’enjeu.

[Lire: Les Cryptomonnaies aident la Corée du Nord à déjouer les sanctions]

Dans les systèmes modernes de crypto-monnaie, le « portefeuille » d’un utilisateur, ou l’adresse de son compte, possède une clé publique, tandis que la clé privée n’est connue que du propriétaire et est utilisée pour signer les transactions. Les transferts de fonds sont effectués avec des frais de traitement minimes, ce qui permet aux utilisateurs d’éviter les frais élevés facturés par les banques et les institutions financières pour les virements électroniques.

Inconvénients
La nature semi-anonyme des transactions en crypto-monnaies les rend bien adaptées à une foule d’activités illégales, telles que le blanchiment d’argent et l’évasion fiscale. Cependant, les défenseurs des crypto-monnaies accordent souvent une grande importance à leur anonymat, citant les avantages de la confidentialité comme la protection des dénonciateurs ou des militants vivant sous des gouvernements répressifs. Certaines crypto-monnaies sont plus privées que d’autres.

Le bitcoin, par exemple, est un choix relativement mauvais pour mener des activités illégales en ligne, puisque l’analyse judiciaire de la blockchain du bitcoin a aidé les autorités à arrêter et à poursuivre les criminels. Il existe cependant des monnaies plus axées sur la confidentialité, comme Dash, Monero ou ZCash, qui sont beaucoup plus difficiles à repérer.

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Considérations particulières

L’attrait et la fonctionnalité du bitcoin et d’autres crypto-monnaies reposent sur la technologie de la blockchain, qui est utilisée pour tenir un registre en ligne de toutes les transactions qui ont été effectuées, fournissant ainsi une structure de données pour ce registre qui est assez sécurisée et qui est partagée et acceptée par l’ensemble du réseau d’un nœud individuel, ou ordinateur conservant une copie du registre. Chaque nouveau bloc généré doit être vérifié par chaque nœud avant d’être confirmé, ce qui rend presque impossible la falsification de l’historique des transactions.

De nombreux experts considèrent que la technologie de la blockchain présente un potentiel important pour des utilisations telles que le vote en ligne et le crowdfunding, et de grandes institutions financières telles que JPMorgan Chase (JPM) y voient la possibilité de réduire les coûts de transaction en rationalisant le traitement des paiements. Cependant, comme les crypto-monnaies sont virtuelles et ne sont pas stockées dans une base de données centrale, le solde d’une crypto-monnaie numérique peut être anéanti par la perte ou la destruction d’un disque dur s’il n’existe pas de copie de sauvegarde de la clé privée. En même temps, il n’y a pas d’autorité centrale, de gouvernement ou de société qui a accès à vos fonds ou à vos informations personnelles.

Critique des crypto-monnaies

Étant donné que les prix du marché des crypto-monnaies sont basés sur l’offre et la demande, le taux auquel une crypto-monnaie peut être échangée contre une autre monnaie peut fluctuer considérablement, car la conception de nombreuses crypto-monnaies garantit un degré élevé de rareté.

Le bitcoin a connu des poussées et des effondrements rapides de sa valeur, grimpant jusqu’à 17 738 dollars par bitcoin en décembre 2017 avant de chuter à 7 575 dollars dans les mois suivants. Les cryptocurrencies sont donc considérées par certains économistes comme une mode éphémère ou une bulle spéculative.

Certains s’inquiètent du fait que les crypto-monnaies comme le bitcoin ne sont ancrées dans aucun bien matériel. Certaines recherches ont toutefois montré que le coût de production d’un bitcoin, qui nécessite une quantité d’énergie de plus en plus importante, est directement lié à son prix de marché.

Les blockchains des crypto-monnaies peuvent être hautement sécurisées, mais d’autres aspects de l’écosystème des crypto-monnaies, notamment les échanges et les portefeuilles, ne sont pas à l’abri d’un piratage. Au cours des dix années d’existence du bitcoin, plusieurs bourses en ligne ont fait l’objet de piratages et de vols, avec parfois des millions de dollars de « pièces » dérobés.

Néanmoins, de nombreux observateurs voient dans les crypto-monnaies des avantages potentiels, comme la possibilité de préserver la valeur contre l’inflation et de faciliter les échanges tout en étant plus faciles à transporter et à diviser que les métaux précieux et en échappant à l’influence des banques centrales et des gouvernements.

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