GIF, en anglais « full graphics interchange format », est un format de fichier numérique conçu en 1987 par le fournisseur de services Internet CompuServe comme moyen de réduire la taille des images et des animations courtes. Le GIF étant un format de compression de données sans perte, ce qui signifie qu’aucune information n’est perdue lors de la compression, il est rapidement devenu un format populaire pour la transmission et le stockage de fichiers graphiques.

GIF: un format de compression

À l’époque de sa création, la prise en charge par le GIF de 256 couleurs différentes était considérée comme vaste, car de nombreux écrans d’ordinateur avaient la même limite (dans les systèmes 8 bits, soit 28 couleurs). La méthode utilisée pour maintenir la taille du fichier au minimum est un algorithme de compression communément appelé LZW, du nom de ses inventeurs, Abraham Lempel et Jacob Ziv d’Israël et Terry Welch des États-Unis. LZW a été à l’origine d’une controverse lancée par la société américaine Unisys Corporation en 1994, lorsqu’il a été révélé qu’elle détenait un brevet pour LZW et qu’elle réclamait tardivement des redevances à plusieurs utilisateurs. Bien que les brevets en question aient expiré en 2004, la controverse a abouti à la création du format PNG (Portable Network Graphics), une alternative au GIF qui offrait une plus grande variété de couleurs et différentes méthodes de compression. Le format JPEG (Joint Photographic Experts Group), un format de fichier numérique qui prend en charge des millions de couleurs différentes, est souvent utilisé pour transmettre des images de meilleure qualité, comme des photographies numériques, au prix d’une plus grande taille. Malgré la concurrence, le GIF reste populaire.

GIF: le succès de l’animation

Aujourd’hui, le GIF est devenu un véritable moyen de communication. C’est une image en boucle utilisée sur Internet – ce qui n’est pas tout à fait une vidéo, qui n’a pas de bouton de lecture et pas de son, qui se répète jusqu’à ce que vous détourniez le regard. C’est la lingua franca sur les réseaux sociaux. C’est sur la page d’accueil du New York Times. C’est ridicule et rudimentaire et pourtant largement bien-aimés, envoyés par e-mail et par SMS aux côtés d’émojis et d’émoticônes. L’inventeur du gif, Steve Wilhite, insiste sur le fait qu’il se prononce «jif», comme le beurre de cacahuète, mais n’ose pas le dire de cette façon. Internet dans son ensemble utilise un g dur, comme « cadeau ».

Pour en savoir plus: lire Comment Giphy est devenu incontournable

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