Ada Lovelace – première programmeuse ?

Ada Lovelace, de son vrai nom Ada King, comtesse de Lovelace, nom original Augusta Ada Byron, Lady Byron, (née le 10 décembre 1815 à Piccadilly Terrace, Middlesex [aujourd’hui à Londres], Angleterre – morte le 27 novembre 1852 à Marylebone, Londres), mathématicienne anglaise, associée à Charles Babbage, pour le prototype d’ordinateur numérique duquel elle a créé un programme. Elle a été appelée le premier programmeur d’ordinateur.

Ada Lovelace fait partie de nos personnalités du web.

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Qu’a découvert Ada Lovelace ?
Ada Lovelace a découvert qu’un ordinateur pouvait suivre une séquence d’instructions, c’est-à-dire un programme. Dans ses écrits sur l’ordinateur proposé par Charles Babbage, l’Analytical Engine, elle a montré que l’ordinateur pouvait suivre une série d’étapes pour effectuer des calculs complexes, et elle a émis l’hypothèse que de tels programmes pouvaient fonctionner avec « d’autres choses que des chiffres ».

Pourquoi Ada Lovelace est-elle célèbre ?
Ada Lovelace est considérée comme la première programmeuse informatique. Même si elle a écrit sur un ordinateur, l’Analytical Engine, qui n’a jamais été construit, elle a compris que l’ordinateur pouvait suivre une série d’instructions simples, un programme, pour effectuer un calcul complexe.

Ada Lovelace était la fille du célèbre poète Lord Byron et d’Annabella Milbanke Byron, qui se sont séparés légalement deux mois après sa naissance. Son père a alors quitté la Grande-Bretagne pour toujours, et sa fille ne l’a jamais connu personnellement. Elle a reçu une éducation privée par des précepteurs, puis s’est autodidacte, mais a été aidée dans ses études supérieures par le mathématicien-logicien Augustus De Morgan, le premier professeur de mathématiques de l’université de Londres. Le 8 juillet 1835, elle épouse William King, 8e baron King, et, lorsqu’il est créé comte en 1838, elle devient comtesse de Lovelace.

Lovelace s’est intéressée aux machines de Babbage dès 1833, lorsqu’elle a été présentée à Babbage par leur amie commune, l’auteur Mary Somerville, et, surtout, en 1843, elle a traduit et annoté un article écrit par le mathématicien et ingénieur italien Luigi Federico Menabrea, « Notions sur la machine analytique de Charles Babbage » (1842 ; « Elements of Charles Babbage’s Analytical Machine »). Ses annotations détaillées et élaborées (notamment sa description de la manière dont la machine analytique proposée pourrait être programmée pour calculer les nombres de Bernoulli) étaient excellentes ; « la machine analytique, disait-elle, tisse des motifs algébriques, tout comme le métier à tisser Jacquard tisse des fleurs et des feuilles. »

Babbage n’a construit qu’une petite partie du moteur analytique, mais les efforts de Lovelace sont restés dans les mémoires. Le premier langage de programmation Ada porte son nom, et le deuxième mardi d’octobre est devenu la journée Ada Lovelace, au cours de laquelle les contributions des femmes aux sciences, à la technologie, à l’ingénierie et aux mathématiques sont honorées.