L’ICANN, en pleine Internet Corporation for Assigned Names and Numbers, organisation privée à but non lucratif constituée en Californie le 18 septembre 1998 et chargée de prendre en charge par le gouvernement américain diverses tâches administratives associées à la gestion d’Internet. Les fonctions de l’ICANN incluent la supervision des domaines de premier niveau (TLD; par exemple, .com, .net, .org, .edu, .us), l’enregistrement et la maintenance du répertoire des noms de domaine (par exemple, www.britannica.com) utilisé dans le Protocole Internet (IP) et résolution des litiges relatifs aux marques de commerce sur les noms de domaine.

En 1997, U.S. Pres. Bill Clinton a signé le Cadre pour le commerce électronique mondial, dirigeant le Département du commerce (DOC) pour superviser la croissance des affaires sur Internet. Bien que Clinton ait souligné l’importance du secteur privé dans sa directive au DOC, le gouvernement américain a conservé le contrôle ultime par le biais de l’accord de projet conjoint.

Le cadre a fixé des objectifs pour la gestion des noms de domaine – une fonction pour laquelle l’ICANN a été volontairement créée. La gestion du système de noms de domaine (DNS) est essentielle au fonctionnement d’Internet. Les serveurs DNS fournissent des services de recherche automatique ou de type annuaire téléphonique, traduisant les noms de domaine en adresses lisibles par ordinateur afin que les informations circulent vers et depuis les bons endroits. L’ICANN délivre des accréditations à plus de 1 000 bureaux d’enregistrement indépendants dans le monde qui délivrent des noms de domaine aux particuliers, aux entreprises et à d’autres propriétaires de sites sur Internet. L’organisation a révoqué ces informations d’identification lorsque les bureaux d’enregistrement enfreignent les termes de l’accord d’accréditation des bureaux d’enregistrement, comme il l’a fait avec Parava Networks en 2009 pour, entre autres violations, avoir omis de conserver avec précision les informations sur certains sites Web qu’elle avait enregistrés.

Depuis les années 1990, le droit exclusif d’utiliser les noms de domaine Internet est une question très contestée. Les étiquettes de nom de domaine permettent aux «paquets» d’informations transmis sur Internet d’être livrés à leurs destinations prévues, en utilisant le protocole de contrôle de transmission / protocole Internet; l’ensemble du système de transmission et d’adressage est connu sous le nom de TCP / IP. Le caractère mnémonique des noms de domaine aide les consommateurs à localiser les entreprises basées sur Internet. À mesure que l’activité commerciale sur Internet se développait, les noms de domaine évocateurs devenaient de plus en plus précieux et les luttes à leur sujet se multipliaient, notamment en raison des activités de soi-disant cybersquatteurs, qui enregistraient des noms de domaine populaires dans le but de les racheter à des entreprises avec d’énormes profits. . Lors de la prise en charge de l’administration d’Internet, l’ICANN a promulgué un nom de domaine uniforme Politique de résolution des litiges pour résoudre les controverses sur les noms de domaine. L’ICANN a également autorisé plusieurs services d’arbitrage pour l’interpréter et l’appliquer, avec l’aide de l’Organisation mondiale de la propriété intellectuelle. Les premiers cas relevant de la politique de résolution des litiges de l’ICANN, y compris ceux portés par la World Wrestling Federation et par l’actrice américaine Julia Roberts, ont été réglés en 2000.

En 2000, le conseil d’administration de l’ICANN, après avoir débattu d’une liste de près de 200 nouveaux noms de domaine de premier niveau soumis par de nombreuses organisations, a voté pour l’ajout de sept nouveaux suffixes: .aero (pour les sites aéronautiques), .biz (entreprises),. coop (coopératives), .info (informations générales), .museum (musées), .name (particuliers) et .pro (professionnels, tels que médecins). En 2003, l’ICANN a ajouté .asia (pour les sites asiatiques), .cat (langue catalane), .jobs (emploi), .mobi (appareils mobiles), .tel (coordonnées) et .travel (tourisme). À l’exception du domaine .info, peu de sites se sont enregistrés dans le nouveau domaines. En 2010, après des années de controverse juridique, l’ICANN a approuvé le domaine de premier niveau .xxx pour les sites de divertissement pour adultes. L’ICANN a ensuite annoncé en 2011 qu’elle augmenterait considérablement le nombre de domaines de premier niveau en autorisant presque tout nouveau nom de domaine de premier niveau dans n’importe quelle langue.

Alors qu’Internet et le World Wide Web sont devenus une force mondiale, certains critiques ont estimé que les États-Unis avaient trop de contrôle sur l’ICANN. La pression pour une structure plus indépendante a persisté jusqu’en 2009, lorsque le gouvernement américain a signé l’Affirmation d’engagements, dans laquelle il a renoncé à son droit exclusif aux examens annuels de l’ICANN et n’a pris qu’un siège au conseil d’administration de l’ICANN, avec des représentants de 11 autres pays. Cependant, les États-Unis ont maintenu la direction ultime de l’Internet Assigned Numbers Authority (IANA), qui coordonne certains des fondements techniques clés de l’Internet, comme la gestion de la racine DNS. L’IANA contrôle également des TLD spécifiques, tels que .arpa. L’ICANN gère l’IANA sous contrat avec l’Administration nationale des télécommunications et de l’information du DOC, à laquelle l’ICANN dépose des rapports techniques trimestriels. En 2016, les États-Unis ont mis fin à leur contrat, qui a placé la gestion du DNS entièrement sous le contrôle de l’ICANN.

Selon l’ICANN, les langues maternelles de plus de la moitié des utilisateurs d’Internet ne sont pas latines. En conséquence, en 2007, l’ICANN a commencé à tester l’utilisation de scripts non latins dans les logiciels utilisés par les serveurs DNS pour localiser les ressources TLD sur Internet. Ces noms de domaine internationalisés (IDN) comprenaient initialement des caractères chinois, arabes et cyrilliques en plus des lettres latines de A à Z, des chiffres arabes de 0 à 9 et des symboles de ponctuation tels que des traits d’union. À terme, les IDN reconnaîtront près de 100 000 caractères dans de nombreuses langues différentes. Les premiers IDN, qui utilisaient des caractères arabes pour les noms de domaine en Égypte, en Arabie saoudite et aux Émirats arabes unis, sont entrés en service en mai 2010.

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